Alcyonaire épineux

Dendronephthya spp. | Kukenthal, 1905

N° 2236

Mer Rouge, Indo-Pacifique tropical Ouest et central

Clé d'identification

Alcyonaire de 15 à 50 cm, exceptionnellement jusqu'à 2 m
Couleur très variable : blanche, jaune, rose, rouge, violette, parfois bicolore
Tronc et branches translucides avec sclérites apparents
Polypes groupés en bout de branches
Polypes accompagnés de sclérites épineux

Noms

Autres noms communs français

Alcyonaire translucide, corail mou épineux, corail carnation

Noms communs internationaux

Thistle soft coral, carnation tree coral, cauliflower coral, strawberry coral, prickly alcyonarian (GB), Corallo molle, corallo dell'albero di Natale (I), Coral clavel, coral blando (E), Stachelige Prachtkoralle, Klunzingers Weichkoralle (D)

Autres noms scientifiques parfois utilisés, mais non valides

Spongodes spp

Distribution géographique

Mer Rouge, Indo-Pacifique tropical Ouest et central

Zones DORIS : Indo-Pacifique

L'alcyonaire épineux est présent en mer Rouge, dans l'océan Indien et dans le Pacifique tropical jusqu'en Polynésie et du sud du Japon à l'Australie. Dans les zones DORIS il est observé à Mayotte, la Réunion, La Nouvelle-Calédonie et la Polynésie française.

Biotope

Les Dendronephthya se rencontrent dans les zones rocheuses et coralliennes où le courant peut être fort : passes, tombants, pentes externes, épaves souvent en dessous de 20 m et jusqu'à 100 m. Plus près de la surface ils peuvent se rencontrer dans les zones de courant mais protégées de l'action des vagues, dans les estuaires, les zones portuaires et sur les surfaces artificielles.
Les alcyonaires épineux sont des espèces sciaphiles* qui préfèrent l'ombre à la lumière. La lumière est mieux supportée si le courant est assez fort et régulier.
Ils peuvent aussi bien pousser perpendiculairement à un tombant, vers le haut sur une surface plane ou vers le bas depuis un surplomb.

Description

Les espèces du genre Dendronephthya sont des coraux mous de forme arborescente pouvant atteindre 2 m de haut, même si le plus souvent ils ne mesurent que 10 à 50 cm. Les polypes* sont généralement regroupés en bouquets de 2 à 15 polypes, situés à l'extrémité des branches. Ces polypes ont 8 tentacules* et sont soutenus par des sclérites* calcaires en forme d'épine de 2 - 3 mm de longueur. Ces épines percent et dépassent de la surface de la colonie, donnant un aspect épineux à cet alcyonaire.
Les branches de ce corail mou sont plus ou moins translucides et présentent, sous leur surface, des sclérites colorés bien visibles, en forme de vermicelle de 1 à 5 mm de longueur.

La couleur de cet alcyonaire est très variable : blanche, jaune, rose, rouge, violette et il n'est pas rare d'avoir plusieurs couleurs sur un même pied. Ce sont les polypes qui sont les plus colorés, le tronc et les branches étant translucides.

Espèces ressemblantes

Il existe plus de 250 espèces dans le genre Dendronephthya, toutes tropicales, et seule une analyse des sclérites* au microscope permet de les différencier.

Scleronephthya spp., Nephthya spp., Litophyton spp., ou Umbellulifera spp. sont des alcyonaires très proches, quand à leur forme, leur couleur ou le biotope* dans lequel ils se rencontrent, mais ils n'ont jamais l'aspect épineux. En effet, leurs sclérites sont toujours internes et ne percent pas la surface au niveau des polypes. Cependant, de très nombreuses confusions se rencontrent sur le net ou dans les livres, où la plupart des coraux arborescents sont appelés indifféremment Dendronephthya sp même s'ils ne sont pas épineux !
Parmi ces espèces, les plus ressemblants aux Dendronephthya sont les Scleronephthya mais ces derniers, en plus de ne pas présenter d'épines, sont le plus souvent jaune orangé avec le cœur des polypes orange, et ont des polypes entièrement rétractables et situés non pas en bouquets terminaux, mais tout le long des branches terminales.

Enfin citons Stereonephthya spp., qui peut être de couleur blanche, jaune, rose ou rouge, mais ne dépassant pas 20 cm de hauteur. Les polypes sont non rétractiles, non disposés en bouquets mais au contraire implantés aussi bien sur le tronc, les branches principales et les branches terminales. Les sclérites sont visibles par transparence sur le tronc et les branches, et une ou plusieurs épines dépassent au niveau de chaque polype.

Alimentation

Il se nourrit en capturant ses proies grâce à ses tentacules. Ceux-ci sont pourvus de cellules urticantes (nématocystes*) peu efficaces. Si bien que les petits animaux capturés ne sont pas tués et arrivent à s'échapper des tentacules avant d'être avalés. Les Dendronephthya, fait unique chez les cnidaires, se sont donc rabattus sur le phytoplancton* et sont devenus herbivores !

Reproduction - Multiplication

La reproduction peut être sexuée. Les Dendronephthya sont gonochoriques* : il y a des colonies mâles et des colonies femelles. Les gamètes* mâles (spermatozoïdes) sont libérés dans l'eau et vont être captés par les colonies femelles. La fécondation est interne, de même que le développement des œufs et des premiers stades de la larve* planula*. Cette larve sera ensuite expulsée, en général lors des pleines ou nouvelles lunes d'été quand les courants sont les plus forts et les eaux sont les plus chaudes, et entamera une vie planctonique*, avant de se fixer sur le fond pour donner une nouvelle colonie.

Il existe aussi une reproduction asexuée par bourgeonnement, qui permet à la colonie de croître en taille. Les paquets de polypes situés à l'extrémité des branches peuvent également se détacher par autotomie* en seulement 2 jours et être emportés par le courant pour aller reformer une colonie plus loin.

Vie associée

De nombreux organismes trouvent refuge dans les branches de l'alcyonaire épineux, comme des ophiures, des crevettes, des crabes comme le crabe des alcyonaires (Hoplophrys oatesii), des crabes porcelaines (Lissoporcellana sp).

Des mollusques nudibranches appartenant au genre Dermatobranchus se nourrissent des Dendronephthya, de même que des gastéropodes (Diminovula sp) et l'étoile de mer Acanthaster brevispinus.

Divers biologie

Les Dendronephtya, comme les autres coraux mous, peuvent se gonfler d'eau pour se déployer ou au contraire expulser de l'eau pour se contracter. Ils se déploient au maximum de nuit, ou de jour si le courant est assez fort. Leur déploiement est corrélé aux marées, avec une forme la plus rétractée à l'étale.
Les colonies peuvent se présenter sous 3 formes, qui ont été parfois regroupées en 3 sous-genres. Cependant cette taxonomie n'est plus utilisée, car il existe des formes intermédiaires et un même individu pourrait passer d'une forme à l'autre. Il est donc plus judicieux de ne parler que de forme :

  • forme Divaricate (sous-genre Roxasia) : forme arborescente ou arbustive : bien déployée, avec un "tronc" et des "branches" bien visibles, et des polypes formant des petits paquets aux extrémités des branches.
  • forme Glomerate (sous-genre Dendronephthya) : forme globulaire : seuls les troncs et grosses branches sont visibles, les petites branches portant les polypes sont rétractées et forment des pompons épineux.
  • forme Umbellate (sous-genre Morchellana) : forme ombellaire : le tronc et les grosses branches sont visibles, les petites branches portant les polypes sont plus ou moins rétractées et prennent une forme hémisphérique si bien que la colonie ressemble à un chou-fleur.

Le corps de l'alcyonaire épineux abrite de nombreuses pièces calcaires, les sclérites. La forme de ces sclérites est différente au sein d'un même individu suivant si l'on se trouve dans les tentacules, le corps du polype, autour du polype, à la surface des branches portant les polypes ou à l'intérieur, dans le tronc ou les grosses branches.

Les polypes ne peuvent pas se rétracter, seuls les tentacules en sont capables. Les Dendronephthya ne contiennent pas d'algues symbiotiques* (zooxanthelles). Ils produisent des substances qui vont empêcher le développement de bactéries, de champignons et d'algues à la surface de l'alcyonaire.

Informations complémentaires

De nombreuses substances ayant des propriétés médicales sont extraites de coraux mous et notamment des Dendronephthya.

Avec leurs couleurs vives, les alcyonaires épineux sont très souvent vendus dans les animaleries, cependant, avec leur régime alimentaire herbivore et planctonique, ils ne survivent que rarement en aquarium.

Origine des noms

Origine du nom français

Alcyonaire est le nom de la sous-classe donnée aux coraux mous. Il dérive du mot Alcyon, qui désigne un oiseau de mer mythologique dans la Grèce antique. Epineux caractérise son aspect, dû aux sclérites qui percent la surface au niveau des polypes.

Origine du nom scientifique

Dendronephthya : du grec [dendron] : arbre et de Nephthya, autre genre dans la même famille. C'est donc un Nephthya arborescent, même si les Nephthya ont eux aussi une forme arborescente. Nephthya vient de Nephthys, déesse funéraire égyptienne, fille de Geb et Nout et sœur d'Isis, Osiris et Seth.

Classification

Termes scientifiques Termes en français Descriptif
Embranchement Cnidaria Cnidaires

Organismes aquatiques (marins pour la plupart) libres ou fixés, carnivores, principalement à symétrie radiaire, caractérisés par des cellules urticantes : les cnidocytes. Deux morphologies principales : le polype et la méduse. La larve est une planula.

Classe Anthozoa Anthozoaires Cnidaires exclusivement marins, solitaires ou coloniaux, uniquement sous la forme polype (jamais de phase méduse dans le cycle de vie).
Sous-classe Octocorallia / Alcyonaria Octocoralliaires / Alcyonaires Anthozoaires coloniaux, parfois solitaires. Polypes de petite taille à symétrie radiaire d’ordre 8 (8 tentacules portant 2 rangées de pinnules). Exosquelette calcaire ou spicules calcaires ou fibres organiques.
Ordre Alcyonacea Alcyonacés Octocoralliaires dont les polypes sont enfouis dans un coenosarc épais plus ou moins calcifié. Polypes allongés qui restent accolés les uns aux autres en bouquets. Spicules fusiformes et épineux. Ce groupe renferme les alcyons (ou coraux mous), les gorgones, et les coraux vrais.
Sous-ordre Alcyoniina Alcyoninés / Alcyonides Coraux mous vrais, ou alcyons.
Famille Nephtheidae Nephthéidés
Genre Dendronephthya
Espèce spp.

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